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Intervista a Chris Coleman: “Non ho mai visto la serie Netflix di Sunderland, è troppo doloroso per me”

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Quando Chris Coleman è entrato per la prima volta nello spogliatoio del club greco in difficoltà Atromitos all’inizio del nuovo anno, ha detto che poteva percepire l’ansia.

“La prima cosa che ho detto loro è stata: ‘Devi superare quella paura, fare un passo avanti. Se non provi a fare qualcosa di diverso, non lo saprai mai”, ricorda.

Dovrebbe sapere. In una carriera manageriale eclettica che lo ha portato dai massimi di una semifinale agli Europei ai minimi della retrocessione con il Sunderland passando per un periodo in Cina prima della pandemia di Covid, Coleman ha vissuto la sua vita seguendo il mantra: “Non aspettare per perfetto, potrebbe non arrivare mai”.

È per questo che è passato dal Blackburn della Premier League al Fulham di terzo livello come giocatore, facendo mosse che i suoi coetanei non avrebbero fatto. È anche così che è finito ad Atene, a parte la sua giovane famiglia ma entusiasta della sfida di tenere prima l’Atromitos in Super League Grecia e poi di ricostruire il club dal basso.

In effetti, la nostra prima chiamata Zoom ha dovuto essere annullata con breve preavviso perché il presidente del club Vasilios Betsis – “il più grande sostenitore del club, è così appassionato”, dice Coleman – si è presentato con un contratto per la prossima stagione da firmare.

“Abbiamo colto l’occasione con Atromitos, hanno colto l’occasione con noi e ha funzionato davvero bene”, dice.

“Ho sempre desiderato quell’esperienza di lavoro in culture diverse, quella sfida. L’ho fatto in Spagna e ho pensato “Sì, mi piace”. Ha le sue sfide – mi manca la mia famiglia – ma c’è qualcosa nel lavorare in un posto nuovo, imparare cose nuove – che mi attrae davvero.

“Non ero sicuro che avrei lavorato in Inghilterra dopo il lavoro in Galles ad essere onesto – l’ho fatto alla fine (con il Sunderland) ma non mi diverto più di quanto mi diverta lavorare all’estero. Avevo offerte in Inghilterra, prima del Covid, ma non ero sicuro che fossero giuste per me.

“Poi all’improvviso hai 18 mesi, due anni in cui non hai lavorato e pensi ‘mi sta passando di qui’. Il miglior consiglio che mi è stato dato è stato “Non aspettare che sia perfetto perché potrebbe non accadere”.

Guarda caso, Atromitos ha funzionato meglio di quanto chiunque potesse aspettarsi. Una squadra che dovrebbe competere per l’Europa ha chiamato Coleman quando erano a un punto dal fondo della Super League e in una battaglia per la retrocessione.

Sei vittorie e cinque pareggi dopo, quell’ostacolo è stato superato. Ma non è stato facile: ha cambiato formazioni e giocatori ad ogni partita. Trascinarli fuori dall’idea che fossero troppo bravi per andare giù è stata la sfida più grande.

“È stato un grande shock per tutti in Atromitos perché non sono abituati a essere in quella posizione. Sicuramente con la rosa che hanno messo insieme hanno speso molti soldi e non ha funzionato”, spiega.

“All’improvviso le squadre intorno a loro erano state in quella lotta per tutta la stagione. I nostri ragazzi, è stato uno shock culturale per loro perché non si aspettavano di farne parte”.

La naturale effervescenza di Coleman è sopravvissuta a un periodo di lividi a Sunderland, un rimpianto che lo rode ancora.

Il suo massimo delle azioni dopo aver guidato il Galles agli ottavi di finale di Euro 2016, ha colto un’altra possibilità optando per andare all’ultimo posto della squadra del campionato e con un proprietario in Ellis Short che stava cercando di vendere. Questa volta non ha funzionato.

“È stato un onore essere invitato ad andare a Sunderland. Sono una persona di calcio, so che ci sono alcuni club: hanno la storia, i tifosi, il potenziale. Quando è venuto fuori, anche se erano l’ultimo in classifica, ho solo pensato “Non lo rifiuterò”. Hanno un tale potenziale,” spiega.

Era solo il momento sbagliato, sono stato lì solo quattro mesi, con le persone sbagliate al comando del club. Ma è sicuramente il club giusto da gestire per chiunque. Se qualcuno mi chiedesse di Sunderland direi ‘Walk there!’ Se riesci a far partire quel club e quelle persone dalla parte, sarà qualcos’altro.

“E’ il rimpianto più grande della mia carriera perché siamo retrocessi ed era impensabile. È stato così frustrante perché eravamo un po’ impotenti”.

Non ha mai visto il documentario di Netflix “Sunderland ‘til I die” e ammette che avrebbe preferito non recitare in esso.

“Non sapevo nemmeno che fosse in corso un documentario. Ho firmato il contratto a Winchester, dove vivo, e non sapevo delle telecamere fino a dopo aver firmato il contratto. Sono rimasto un po’ sorpreso. Non era la mia tazza di tè, telecamere nello spogliatoio e seguirti in giro”, dice.

“Ma era quello che era, avevamo l’obbligo di fare la nostra parte. Non riesco a guardarlo, è troppo doloroso per me”.

Si è offerto di prendere una riduzione di stipendio per rimanere al Sunderland fino a quando un’acquisizione non ha portato Stewart Donald ad acquistare il club e l’uscita di Coleman.

“Ho firmato un buon contratto per andare lì, siamo retrocessi e ho detto: ‘Riprendilo, ovviamente'”, ha detto.

“Mi hanno chiesto: ‘Vorrei considerare di rivedere le mie condizioni?’ Ho detto “Certo, se non puoi permetterti di pagarmi, mi piacerebbe avere la possibilità di riprenderci”. Ma sono entrati nuovi proprietari e hanno avuto idee diverse”.

Tempi più felici hanno preceduto il Sunderland in Galles, ovviamente. Valuta la vittoria sulla Russia per conquistare un posto negli ottavi di finale come la sua migliore partita da allenatore, ma si trattava di unità, imbrigliando il talento di Aaron Ramsey e Gareth Bale promuovendo anche un feroce spirito di squadra.

È disorientato dalle critiche a Bale. “È una tale superstar ed è stato per 10 anni, quattro Champions League, 15 trofei con il Real, il giocatore britannico più decorato d’oltremare. È un personaggio così forte perché è il suo uomo”, spiega.

“Non fa le cose perché pensa che vadano per causa ed effetto. Non fa cose per rendere felici le persone, è il suo uomo e un eccellente professionista, un padre di famiglia che ama il suo calcio e farebbe qualsiasi cosa per il Galles. Era un piacere essere in giro.

“Carattere forte e forte, la gente dice cose su di lui in giro per il Real Madrid e non ho mai visto niente del genere in lui e ho passato molto tempo con lui.

“È incredibile quello che gli viene lanciato. Se hai intenzione di darmi un parassita che mi fa ottenere quattro Champions League…. Non è un parassita. Quattro Champions League, avrebbero pagato il doppio”.

Non vede Bale terminare la sua carriera nel club della sua infanzia, il Cardiff, che è stato suggerito con la scadenza del suo contratto con il Real.

“È un ragazzo di Cardiff e non manca di rispetto al Cardiff, ma sono in campionato e penso che sia di livello superiore”, dice.

“Ma spetterà a Gareth, una volta che avrà preso una decisione su qualcosa non si preoccuperà di quello che gli altri ne dicono.”

Da un uomo disposto a correre un rischio a un altro, non c’è da meravigliarsi se andassero così d’accordo.

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Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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