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‘Mock the Week era una fossa per gli orsi nei primi giorni’: L’ascesa e la caduta del programma televisivo

Quando la 21a serie di Prendi in giro la settimana inizia stasera, segna l’inizio della fine della commedia di lunga data. Alcuni piangeranno la sua perdita; la versione vivace e satirica delle notizie della settimana è un punto fermo della TV britannica da 17 anni, ancorata per tutto quel tempo da Dara Ó Briain. Altri hanno abbandonato la nave molto tempo fa, quando le sue battute competitive e la mancanza di diversità sullo schermo sono diventate sempre più difficili da guardare oltre. Ad ogni modo, la sua scomparsa solleva grandi domande sul futuro dei panel.

Quando la BBC ha annunciato la cancellazione del programma il mese scorso, ha detto che lo stava facendo “per creare spazio per nuovi spettacoli”. Per anni, però, Mock the Week è stata l’apice della commedia televisiva, i cui ascolti sono aumentati durante la prima metà della sua vita.

Concepito dai produttori Dan Patterson e Mark Leveson, i cervelli dietro Whose Line is it Anyway?, lo spettacolo è iniziato come “improvvisazione ma per cose politiche”, mi dice Patterson. Il pilot presentava artisti del calibro di John Oliver e Rory Bremner, anche se in modo evidente non Hugh Dennis, che divenne un membro regolare della sua prima serie. “La mia prima impressione è stata che si trattasse di una nuova interpretazione rinfrescante delle notizie”, afferma Dennis. “È un vero ibrido di cose diverse e questa è la sua forza”.

Ci sono occasioni per mettere in mostra battute d’attualità e satira politica, mini set in piedi, oltre al successo strepitoso “Scene che vorremmo vedere”, durante le quali i membri del panel rispondono alle richieste (“Parole che non avresti mai sentito da un lettore di notizie” o “Cose brutte da dire al primo appuntamento”) e godere visibilmente delle risposte reciproche.

Dennis ricorda con affetto ogni serie, ma dice che sono momenti non pianificati: Andy Murray è tra il pubblico dopo la sua vittoria a Wimbledon; l’episodio in cui una mosca continuava ad atterrare sulla testa di tutti; Russell Howard che cade dalla sedia – quel bastone con lui.

Lo spettacolo comico è un formato unicamente britannico, afferma Dennis. “Negli Stati Uniti i panel show non esistono. I panel qui sono sempre stati grandi, un po’ perché la televisione non sa bene cosa fare con gli stand-up”.

In effetti, i panel show sono stati un appuntamento fisso sugli schermi britannici per decenni, probabilmente raggiungendo il picco negli anni Trenta quando Mock the Week, QI, Have I Got News For You, Never Mind the Buzzcocks e 8 Out of 10 Cats hanno dominato la commedia televisiva terrestre. Eppure la loro supremazia non era sempre garantita. “Nei primi anni c’era sempre la minaccia che saremmo stati cancellati”, dice Patterson.

Il formato offre ai comici la possibilità allettante di raggiungere un vasto pubblico. Inizialmente su Mock the Week, i posti permanenti sono stati presi da Dennis, Frankie Boyle, Andy Parsons e Russell Howard. Solo Dennis è ancora lì, liberando spazi per stand-up emergenti come Maisie Adam, Michael Odewale, Ria Lina e Alasdair Beckett-King.

Angela Barnes ha sempre guardato lo spettacolo, quindi quando le è stato chiesto di apparire nel 2014, “Ricordo di essere stata sconvolta ma assolutamente terrorizzata. Ho dovuto ricordarmi di parlare perché invece ho continuato a guardarlo.

Barnes è diventata una star dal 2016. “È l’unico programma della BBC che prende in giro i comici che non sono stati in televisione”, dice. “Spero che lo facciano in un altro show, altrimenti sarà davvero triste perdere quel modo di presentare le persone”.

Forse in parte a causa del suo lungo periodo, è stato difficile Prendi in giro la settimana per scrollarsi di dosso le critiche che sono arrivate durante i suoi primi anni. “Porti un’eredità – ora alcune delle cose lanciate a Mock the Week non si riferiscono davvero allo spettacolo dell’ultimo decennio”, afferma Dennis.

“Alcune persone hanno visto gli anni di Frankie, poi non l’hanno guardato di recente”, dice Patterson. Gli “anni di Frankie” includevano alcune polemiche: una battuta sulla regina Elisabetta e un’ossessione privata, e un insulto a un atleta olimpico tra loro. Jo Brand e Rory Bremner hanno anche affermato rispettivamente nel 2009 e nel 2013 che c’era una cultura aggressiva tra i relatori dello show.

L’ammorbidimento di questo è stato un grande cambiamento negli ultimi anni, dice Dennis. “È diventato meno combattivo. C’è stato un punto in cui è stato criticato per essere molto competitivo e la gente non voleva entrare perché è stata una corsa difficile. In realtà, tutte quelle critiche sono rivolte a uno spettacolo di circa 10 anni fa. Da allora, è diventato uno spettacolo di benvenuto che in realtà è solo molto loquace”.

Patterson è d’accordo: “All’inizio era davvero una fossa per gli orsi. Ora, è molto più gentile e gli artisti adorano venire. È più cooperativo, immagino.

Forse riflette una tendenza all’interno dei panel show. C’è stata una rivalutazione di cose come la presa in giro che ha portato Preston a lasciare Buzzcocks nel 2007, e Jo Brand è stato celebrato per aver chiuso i commenti inappropriati da un panel tutto maschile su Have I Got News For You nel 2017. Il pubblico ora brama qualcosa più gentile? I segmenti surreali di Cats Does Countdown, la stupidità di Hypothetical e il successo strepitoso di Taskmaster lo suggeriscono.

Alcune delle critiche riflettevano i problemi nelle commedie televisive in modo più ampio. Molti spettacoli di panel sono iniziati con un ospite maschio bianco e due capitani di squadre maschi bianchi, distorcendo immediatamente la composizione del panel. Barnes ha notato il predominio maschile nella sua prima apparizione in Mock the Week. Come Katherine Ryan prima di lei, che ha rivelato nel suo podcast di aver smesso di fare Mock the Week “perché sapevo che ogni volta che venivo ingaggiata per quello show stavo rubando un lavoro a una delle mie coetanee”, l’idea che ci fosse solo un posto per le donne le faceva sentire che stava privando gli altri di opportunità.

La comica Maisie Adam in Mock the Week Stagione 19 (Foto: Angst Productions)

“Quando mi sono unito per la prima volta, c’era solo una donna nel pannello”, dice Barnes. “È stato snervante perché se la donna nello show non ne aveva una buona, è ‘Le donne sono cattive’. Non solo tu. Tutte le donne.”

Barnes ritiene che da allora ci siano stati grandi passi avanti, sia negli atteggiamenti della società nei confronti delle donne nelle commedie che nelle politiche di prenotazione degli spettacoli. “Ora, non devo portare sulle mie spalle il peso di tutte le comiche donne”.

In classe, sente che lo spettacolo è sempre andato meglio: “Ci sono molti spettacoli in cui non lo sento. In televisione molti guardiani sono persone della classe media e questo può essere un problema”.

Ci sono state critiche simili sul candore dei pannelli. Negli ultimi anni, sono stati compiuti sforzi consapevoli per rettificarlo, afferma Patterson. “Il nostro ruolo negli ultimi cinque o sei anni è stato quello di trovare comici nuovi e diversi e metterli nello show. Abbiamo fatto in questo modo di più, aggiungerei, rispetto ad altri programmi di panel che girano intorno”.

Quindi la cancellazione di Mock the Week segna la fine di un’era per i panel show? “Ogni volta che finisce uno spettacolo che è stato amato da così tante persone in così tanti anni, sembrerà la fine di un’era”, afferma Richard Watsham, Direttore del Commissioning di UKTV, il cui canale Dave ha trasmesso molte commedie originali negli ultimi tempi anni, compresi i panel show come Question Team e Hypothetical. Tuttavia, il compito dei commissari è quello di “scoprire e difendere la prossima era… così ci assicuriamo che la commedia britannica continui ad evolversi”.

I panel show sono “un formato che la gente comprende”, afferma Barnes. “I panel show sono ancora in fase di sviluppo e realizzazione. Potrebbero cambiare leggermente, ma penso che siano in giro per restare”.

Dennis è d’accordo: “Abbiamo attraversato così tanti decenni in cui la gente diceva ‘Lo sketch show è morto’, poi improvvisamente lo sketch show è tornato. Il panel show è un ottimo formato, quindi non vedo davvero che questa sia la fine”.

Patterson pensa la stessa cosa: “Le cose sul ‘non c’è posto per i panel show’ sono sciocchezze. La prova è nel budino. Abbiamo ancora molte persone che guardano non solo noi, un sacco di altri programmi. È solo che hai bisogno che arrivino anche altre cose.

C’è “pericolo di rimanere troppo attaccati alle definizioni”, dice Watsham. “I formati [UKTV] i favoriti sono quelli che scherzano con le tradizionali convenzioni del panel e spesso sovvertono l’ambientazione dello studio… si affidano tutti a panel di ospiti comici quindi sono almeno in parte panel, solo probabilmente anche giochi di società, game show, sfide fisiche e anche intrattenimento comico .”

Gli spettacoli più recenti, tra cui Sorry I Didn’t Know di ITV incentrato sulla storia dei neri, Mel Giedroyc: Unforgivable su Dave e Guessable with Sara Pascoe su Comedy Central, suggeriscono che c’è ancora appetito per l’umile panel show.

“C’è solo meno spazio per la commedia”, dice Patterson. “Per tutte le società televisive ora, inclusa la BBC, il denaro è un problema più grande. Devono bilanciare fare cose vecchie con cose nuove. Ci sono solo meno commedie che vengono commissionate”.

Tuttavia, Patterson spera, come The Mash Report, che ci possa essere una nuova vita per Mock the Week altrove, ed è stato incoraggiato da una petizione dei fan che ne chiedeva il ritorno.

Ma per ora, la squadra è concentrata sulla realizzazione della serie finale. “Se fosse durato per quattro serie, avrei detto: ‘È stata una buona corsa’”, dice Dennis. “Sono stato molto fortunato a sedermi lì per così tanto tempo. Vuoi uscire alla grande. Vuoi che le persone dicano: ‘Ah, è un vero peccato che non ci sia più.'”

Prendi in giro la settimana 21st e la serie finale inizia stasera alle 22:00 su BBC Two

Prendi in giro la settimana ritorna stasera alle 22:00 su BBC Two

Oliver Barker

È nato a Bristol e cresciuto a Southampton. Ha una laurea in Contabilità ed Economia e un Master in Finanza ed Economia presso l'Università di Southampton. Ha 34 anni e vive a Midanbury, Southampton.

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